Tu ordenador podría curar el cáncer

¿Usas tu ordenador mientras duermes? Si la respuesta es no, [email protected] es una página web que te interesa. En ella, puedes prestar la potencia de tu ordenador cuando no lo uses para que la ciencia avance. Concretamente, tu ordenador servirá para realizar plegamientos de proteínas. Un momento, ¿Que las proteínas se pliegan?

Las proteínas trabajan por y para nosotros

Los humanos somos una mezcla de proteínas, grasas y azúcares. No hay más. Las grasas forman la pared de nuestras células y nos dan energía junto con los azúcares. De entre los tres, las proteínas son nuestros más fieles empleados. Ellas realizan todos los trabajos que necesitamos, permitiéndonos vivir. De hecho, muchas enfermedades están causadas porque nuestras proteínas funcionan mal o no funcionan. Una de las causas habituales: las proteínas se pliegan incorrectamente.

Las proteínas no dejan de ser unos collares de perlas llamados aminoácidos. Cada proteína tiene una cantidad y tipos distintos de aminoácidos. La forma y número de estas “perlas” determina cómo va a ser la forma final de una proteína. Todo el camino, desde que no tienen estructura hasta que se ordenan, se denomina plegamiento.

¿Qué tiene que ver mi ordenador y las proteínas?

La página [email protected] es un proyecto de computación distribuida, es decir, en él compartes la capacidad de cálculo de ordenador. ¿Para qué? Para plegar proteínas haciendo una simulación en el ordenador.

En realidad, conseguir de forma experimental la estructura de una proteína es complicado. Para solucionarlo, se están diseñando programas en los que, aplicando las leyes de la física, se puede predecir qué estructura se va formar a partir del tipo y cantidad de “perlas” o aminoácidos que contiene la proteína. Pero los cálculos son todavía demasiado complicados para un solo ordenador. Ahí es donde entra el tuyo.

La unión hace la fuerza. Puedes aportar la potencia de tu ordenador mientras no lo usas. Así, muchos ordenadores a la vez son capaces de realizar lo que un ordenador solo no puede. Todos juntos pueden plegar la proteína y predecir su estructura final. Esto nos abre un mundo de posibilidades. Entre ellas, curar el cáncer.

Estructuras que salvan vidas

La forma de las proteínas está muy relacionada con su función. Por ejemplo, los anticuerpos (Que también son proteínas) se unen a los agentes extraños para neutralizarlos. Precisamente, su forma les hace unirse exactamente a las moléculas “malas” y no a las nuestras. Sin embargo, a veces las cosas fallan.
Cuando las proteínas se pliegan mal, puede ocurrir que su función, o la falta de ella, se vuelva perjudicial para nosotros. Un anticuerpo mal plegado causa las llamadas enfermedades autoinmunes, como el Lupus o la diabetes tipo I. El error causa que el anticuerpo se equivoque y ataque contra células propias de nuestro cuerpo, causando la enfermedad.

Muchas otras enfermedades, como el Alzheimer o el cáncer, tienen también su origen en plegamientos incorrectos. Si conseguimos conocer la estructura correcta e incorrecta de las proteínas mediante estos cálculos con el ordenador, podemos revertir las enfermedades. Diseñando fármacos basándonos en la forma de la proteína, podemos conseguir volver a plegarla bien y curar al paciente.

Más formas de colaborar

Si eres de los que no puede estar quieto en el sofá, puedes colaborar plegando proteínas tú mismo. La página Fold It te permite resolver puzzles donde puedes plegar con tus propias manos la proteína y ayudar activamente con la causa.

Además, existen otros muchos otros sitios de internet donde puedes apoyar otras causas científicas. De hecho, existe la disciplina de la ciencia ciudadana, una serie de investigaciones que creen en el poder de la gente para ser resueltas. Por ejemplo, la NASA pone a disposición del público montones de fotos de marte en la página Be a Martian (Se un Marciano) y deja que todos sus usuarios ayuden a identificarlas. Otro proyecto, el GalaxyZoo, publica montones de fotos del espacio para que sus usuarios puedan identificar las galaxias que aparecen en ellas.

Ya lo sabes. Ser científico es más fácil que nunca. ¿Te atreves a colaborar con alguno de estos proyectos? ¿Conoces algún otro donde colaborar?

¡Espero tu respuesta en los comentarios! ¡A plegar!

Imagen: Estructura 3D de un anticuerpo IgG del PDBe

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Soy un estudiante de biotecnología de Zaragoza. Mi pasión es la biología e intento transmitirla a todo el mundo. Por eso quiero ser divulgador. Creo que la ciencia es muy sencilla, si te la explican de la manera correcta.

2 Comments

  1. Juan Monteagudo

    Responder

    ¡Realmente muy interesante Guillermo! Aportaré con mi granito de arena. (o mi granito de cpu XD) Esto me recordó a un proyecto similar que conocí cuando estudiaba en la universidad. Solo que este se enfocaba en analizar datos del espacio, para la busqueda de vida extraterrestre.

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